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José de Ribera, Prometeo, 1630

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En el verano de 2009, Barbara Piasecka-Johnson (1937-2013), una ex sirvienta polaca que, tras un exitoso matrimonio, se convirtió en heredera del gigante imperio farmacéutico Johnson & Johnson, puso en subasta el London sucursal de la subasta de Sotheby’s de su colección de muebles y arte de la época barroca. El importe total de las ventas ascendió entonces a 9,9 millones de libras (unos 16 millones de dólares), y el cuadro «Prometeo» de José de Ribera se convirtió en el lote más caro de toda la colección comercializada: se vendió por 3,8 millones de libras.

PROMETEO, José de Ribera, 1630

Un precio alto es siempre el resultado de la sinergia de muchos factores. Además, no siempre es posible decir cuál de ellos fue decisivo. Quizás el hecho es que «Prometeo» es una de las pinturas más características de Ribera con su «firma» drama agudo y agudo claroscuro. O quizás, los rumores sobre el enfermizo interés de Ribera por la tortura y la tortura están directamente relacionados con la leyenda del cuadro. O la forma de «Caravaggio» de interpretar «Prometeo» jugó su papel, y Caravaggio, como saben, siempre vende bien.

Ribera usó su solución compositiva favorita en Prometheus: colocar el cuerpo en una pose tensa y compleja estrictamente a lo largo de la diagonal de la imagen. En posiciones similares, aunque no idénticas, aparecen en la década de 1620 en las pinturas de Ribera, Santos Bartolomé (1, 2, 3), Andrés, Sebastián. La composición, «elaborada» sobre los santos cristianos, en 1630 o más tarde, cuando se escribió Prometeo, resultó ser casi más adecuada para el antiguo titán. Además, la trama del mito sobre Prometeo, el desinteresado defensor de la raza humana de la arbitrariedad de los dioses, dispone a ejercicios pintorescos en la transferencia de angustias y contorsiones corporales.

Según una versión del mito de Prometeo, el titán robó el fuego del herrero Hefesto en el Olimpo y se lo dio a la gente, convirtiendo así la luz, el conocimiento y la civilización en propiedad de la humanidad. Sin embargo, el castigo de los dioses por la prerrogativa que les arrebataron no se hizo esperar. Zeus ordena a Hefesto (en otras versiones, Hermes) que encadene a Prometeo a las rocas de la Cordillera del Cáucaso, donde todas las noches un águila picoteará su hígado, que vuelve a crecer por la mañana.

La transferencia exacta de la anatomía del Prometeo encadenado, la tensión máxima de todos los músculos, una herida sangrienta desgarrada en el costado y, lo más importante, la transferencia de la intensidad emocional de una fuerza enorme: esta es la «tarjeta de presentación» de Ribera. Todo esto hace que la imagen sea dramática, emocionante y tan deseable para los compradores. Según algunos informes, para bocetos y bocetos, Ribera visitaba regularmente las prisiones de Nápoles, donde observaba a los prisioneros torturados. Esto le permitió representar de forma naturalista el cuerpo humano, retorcido a la fuerza, aplanado en una posición incómoda y dolorosa. No es de extrañar que a Ribera se le llame a veces el «artista de la tortura».

De hecho, Ribera toma prestadas de Caravaggio las técnicas pictóricas conocidas como «claroscuro» y «tenebroso». Algunos de los antiguos escritores han tratado persistentemente de encontrar evidencia de sus encuentros personales. Pero, en aras de la justicia histórica, debe aclararse que José de Ribera y Michelangelo Merisi y Caravaggio todavía no tuvieron tiempo de conocerse: Caravaggio huyó de Nápoles en 1607, y Ribera, muy probablemente, se mudó allí y permaneció allí de por vida durante varios años después, cuando Caravaggio ya no vivía.

Los representantes de Prado se encontraban entre los ocho compradores que buscaban este lote en Sotheby’s, pero nunca lograron reponer la colección del principal museo de España. Desafortunadamente, la identidad del nuevo propietario de Prometheus, de acuerdo con las reglas de confidencialidad de la subasta, sigue siendo desconocida.

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