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Rudolph Bing y Black Singers en el Metropolitan

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La llegada de Rudolf Bing como director ejecutivo de la Metropolitan Opera en 1950 abrió una nueva dirección creativa para la empresa. En una de sus primeras entrevistas con los medios, dijo: «Estaré feliz de atraer cantantes negros para trabajar en el teatro, si puedo encontrar la voz adecuada para el papel adecuado». La primera mujer afroamericana que contrató fue la bailarina Janet Collins , quien debutó en la ópera Aida de Verdi. En 1951 se convirtió en la primera bailarina de la Metropolitan Opera. En el mismo año, el barítono Fred Thomas se convirtió en el primer afroamericano en ser laureado en el Metropolitan Auditions of the Air.

Sin embargo, fue el debut de la contralto Marian Anderson como Ulrika en la ópera «Masquerade Ball» de Verdi en 1955 lo que atrajo la atención de todo el mundo y eliminó para siempre la barrera racial para los cantantes que interpretan los papeles principales en el Metropolitan. El periodista Vincent Sheen felicitó a Bing: «Sus esfuerzos por corregir los errores de sus predecesores nunca han sido más honorables». La legendaria cantante de conciertos Anderson ya había superado su apogeo vocal en el momento de sus actuaciones históricas en el Met, pero se ha convertido en un poderoso símbolo de una nueva era en la compañía y en la primera cantante negra dentro de las paredes del renombrado teatro.

En 1952, el Departamento de Estado de Estados Unidos patrocinó una gira europea de la ópera Porgy and Bess de Gershwin, protagonizada por la joven Leontyne Price . Una oferta para presentar una producción en el Met antes de que abriera la temporada regular fue descartada debido a problemas de programación, pero Bing propuso que la ópera de Gershwin fuera parte de una serie de televisión planificada financiada por la Fundación Ford. Aunque estos planes nunca se materializaron, Byng siguió de cerca el potencial de Price.

Sus éxitos posteriores en el repertorio italiano dominante, y especialmente su interpretación del Trovador en Verona en 1959, a la que asistió Bing, lo convencieron de ofrecerle un contrato con el Met. Price, quien más tarde se convirtió en la cantante femenina más famosa de una generación de cantantes afroamericanos, hizo su debut en Metropolitan en 1961 y rápidamente se convirtió en una de las estrellas más importantes de la compañía.

Viajar hacia el sur mientras recorría la Ópera Metropolitana fue un gran desafío para Byng durante su período inicial de desagregación, como lo demuestran sus cartas a Martin Luther King, Jr. Leontine Price también le escribió a Bing en persona, muy preocupada por la posibilidad de tener salas y auditorios separados en Dallas. Aunque Byng se negó a participar en el debate político público, trabajó silenciosamente detrás de escena para asegurarse de que los artistas metropolitanos fueran tratados por igual en la gira anual de primavera de la campaña para que pudieran presentarse ante una audiencia unida.

A fines de la década de 1950 y principios de la de 1960, una amplia gama de nuevos talentos se unió a la lista del Met. Los sopranos Martin Arroyo y Reri Grist , las mezzosopranos Grace Bambri y Shirley Verrett y el tenor George Shirley fueron algunos de los nombres más conocidos en la primera ola de cantantes negros líderes.

Los extraordinarios éxitos de los afroamericanos en el Met en este momento fueron el comienzo de un viaje para muchas generaciones sucesivas de artistas. Los cantantes negros continuaron siendo una fuerza vital en el mundo de la ópera durante las últimas décadas del siglo XX. Estrellas como Jesse Norman y Kathleen Battle han logrado el reconocimiento internacional, el amor del público y han sido grabadas en gran medida por las compañías discográficas.

Hoy en día, una talentosa generación de prominentes cantantes negros tiene una gran demanda en los principales teatros de ópera del mundo. Por ejemplo, casi todos los cantantes de la nueva producción de Porgy and Bess del Metropolitan de la temporada 2019-2020 ya han realizado varios papeles principales en el teatro. En 2015, el Met dejó de usar maquillaje étnico para papeles como Othello y Aida, renovando la conversación sobre el casting de actores para papeles sin mencionar el color de piel o el propósito del maquillaje teatral. Actualmente, Metropolitan y otras compañías de ópera continúan enfrentando el importante desafío de lograr una mayor diversidad racial en la administración y composición artística de los teatros.

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